托福準備攻略:閱讀篇 – 原子筆有什麼大學問?

文/周強

要參加托福測驗(TOEFL)的同學,大多是準備要進入國外大學或研究所,亦即所謂的「高等教育」體制。高等教育是在學術環境下養成,所以托福測驗是在評估一名受測者能否在學術的環境下,吸收資訊,並將自己的學術專長展現出來。

同學們除了沉浸於即將赴海外深造的興奮心情之外,要在平時累積自己對於「學術」領域的閱讀與寫作能力,才能在學術環境中勝任愉快,進而為未來的生涯鋪路。筆者就拿托福測驗官方單位的出版品TOEFL ITP Practice Tests Volume1 的其中一文,來看國際高等教育制度如何透過托福測驗來評估受測者對於學術性文章的閱讀能力。更積極地來看,我們可以從這類文章的書寫,來啟發同學們的學術性寫作能力。

文章分析

此次討論的這篇閱讀測驗文章,主要談你我身邊一個再普通不過的小東西:原子筆。一支原子筆能有什麼大學問?可別小看它,莫說要用英文寫一篇關於原子筆的學術性文章,就算用中文寫作,恐怕也會深感頭大而不知如何下筆。

我們這就來看看如何用350字不到的篇幅,寫一篇關於「原子筆」的類學術文章。這篇約330字的文章共分了五段。在閱讀此類文章的時候,要有一個基本認知:文章的第一段非常重要,它指出此篇文章的方向。而每段文章的第一句非常重要,因為每段的第一句通常是「主題句」(theme sentence),其後面的句子都在support(支持)這個主題句。

 第一段 

The ballpoint pen is the universal writing instrument of the twentieth century. When the tiny mental ball at the writing tip is drawn across a sheet of paper, it rotates within a housing at the end of an ink reservoir and is coated with ink, which it transfers to the paper.

文章開頭敘述「原子筆是20世紀人們普遍的書寫工具。」這第一句就很學術,因為它告訴我們原子筆是一個「工具」。我們都知道大學是university、宇宙是universe,但是本句用來形容原子筆的universal(廣泛、普遍的)是學術文章中常見的用字,其他同義字尚有widespread、extensive、general,以及common。另外,本句的reservoir 最常看到的用法是指「水庫」,但在此是指「貯液槽」──貯放原子筆油墨的地方。

既然是學術性文章,當然要剖析一下原子筆的構造,所以文章繼續解釋「當這個書寫端的小金屬球被牽引橫跨紙張時,它在墨水槽底端的空間裡轉動並且被覆蓋著墨水,而這金屬球將墨水轉到紙上。」儘管我們都知道house是「房子」,但是原子筆的構造裡不可能有「房子」,所以此句中多了字尾“-ing”的a housing,在學術性文章裡不是指房子,而是「外殼、箱、套」。我們要能在平時的閱讀中,累積像這樣分辨a house 與a housing的閱讀力,因為托福測驗會針對這個「housing」來測試你的理解力:

Q:The word“housing” is closest in meaning to

(A) point (C) case

(B) residence (D) orbit

正確答案是(C)。題目是問「housing 一字最接近何意?」如前述所提到的,housing 在此不是house(房子、住宅)的觀念,所以答案不是(B)「住所、住宅」、(A)「點」、(D)「軌道」,而是(C)「箱、套、盒、殼」的概念,還記得「手提箱」是suitcase 吧?

 

 第二段 

前面我們提到學術性文章的每一段的第一句,通常是此段的主題句(theme sentence),從本篇文章第二段的第一句就可以看出這樣的趨勢,因為它接著寫道「The first ballpoint pen was invented by John Loud in 1888.」。原子筆在1888 年由John Loud 所發明,從這句話我們不難猜出第二段要談論原子筆的發明。果然,接下來support 第一句主題句的是:

Loud has been working on design for nonleaking pen to mark leather and fabrics and, although his cumbersome design was similar in essence to the modern item, it was never manufactured in large quantities and the patent was allowed to expire.

這段是在說「Loud 一直在設計能在皮革與布料上做記號、卻不會漏油墨的筆(nonleaking),雖然他當時略顯笨重的設計與我們現代所用的筆在本質上非常相似,但是當時並沒有大量製造,而專利權後來也期滿終止。」

這是一個40餘字的長句,但是要看懂學術性質的文章,長句的出現在所難免,而看懂長句的方法在於「拆解」它。本句其實是由and 連結成的A、B兩句, 在and之前的「A句」是「Loud has been working on design for nonleaking pen to mark leather and fabrics.」而在and 之後的「B 句」是「Although his cumbersome design was similar in essence to the modern item, it was never manufactured in large quantities and the patent was allowed to expire.」

 

 第三段 

在第二段中,我們看到了原子筆的發明史,得知它在1888年設計出來,距今已是一百多年,發明動機在於使筆不漏油墨;而此發明到了1942年才開始發光發熱,因為文章接著說:

The first workable design was patented in 1938 and became widely accepted in 1942 when the United States Army required a pen that would not leak in high-flying aircraft.

「第一個可行的設計在1938年取得專利,然而到了1942 年,當美國軍方要求,要在高空飛行的飛機上,筆必須不會漏油墨,原子筆才被廣為接受。」

看懂了原子筆的發明史,以下這一題就難不倒你了:

Q:It can be inferred from the passage that there was interest in designing a new type of pen because the old ones

(A) were too big (C) leaked

(B) were expensive (D) cracked

正確答案是(C),題目是問「從文章可以推論出,有意設計新款的筆是因為舊式的筆如何?」第二段的2、3句都提到原子筆的發明動機與廣被接受,都與筆漏油墨有關,因此(C)為正解。

 

 第四段 

本文的第四段略提到原子筆在發展的過程中所遭遇到的問題,在本段的主題句是:

One problem was that as some of the ink ran out, a partial vacuum was formed between the back of the ball and the ink reservoir, which cut off the supply.

根據此句,原子筆的問題在於「當一些墨水流出之後,在筆尖鋼珠球後方與墨水槽之間會形成一個局部真空的狀態,而這個局部真空會阻斷油墨的供應。」

句中的as是連接詞的「當⋯」;但值得一提的是學術性文章裡不可缺少的「關係代名詞」,在本句是which。關係代名詞在文法上是修飾它前面的先行詞,但是本句在which 前面的名詞有a partial vacuum 與the back of the ball 以及ink reservoir,如果你看懂了是誰阻斷了原子筆的墨水供應,那以下這一題可就如探囊取物:

Q:The word “which” refers to

(A) supply (C) partial vacuum

(B) back of the ball (D) ink reservoir

正確答案是(C)。這是托福測驗裡典型的「指涉」題型,它在測驗讀者是否確實理解學術性文章裡的代名詞是代替哪一個名詞,或是關係代名詞修飾的是哪一個先行詞。本句從文意來看,在墨水流出之後,阻斷墨水供應的,應該不是鋼珠的後方(back of theball),也非墨水槽(ink reservoir),而是形成的局部真空狀態(partial vacuum),所以(C)為正解。

 

 第五段 

一篇350字不到的文字材料,可以寫出知識性的類學術性文章,堪稱妙哉!但是它的結尾更有趣,最後一段只有兩句:

Disposable ballpoints have improved considerably in efficiency and reliability since 1938. Further improvements made recently include the production of a pen that writes at any angle, even upside down, and the development of a new ink that is erasable.

它說道「自1938年起,拋棄式原子筆在效率與可靠度上有相當的改進。近年來,原子筆進一步的改良包括了生產各種角度、甚至上下顛倒都能寫的原子筆,以及發展出可以擦掉的新墨水」。

想一想現在文具店裡琳瑯滿目的各式原子筆,沒想到它們竟有那麼多學問吧!

結語

托福測驗裡的文章,主要是模擬高等教育環境裡大量出現的學術性或類學術性文章,題目包羅萬象,上自天文如慧星的形成,下至地理海洋如火山的現象或是鯨魚為何原為陸生動物。有些主題是我們不太熟悉的,有些則是我們身邊不起眼的事物,但是這類文章的句法、用字、句長、筆觸等等,都很類似,想要進入國際高等教育系統的同學,應該要對此型態的(類)學術性文章有所準備。

記住,托福測驗是在檢試學生是否具備進入高等教育所應擁有的能力,同學們如果想獲得相關知識,就要多閱讀學術性的書籍與報告,才可能展現某個領域的專長、寫出夠水平的學術性報告。此次所探討關於原子筆的閱讀測驗,便是此類文章的縮影,值得同學們參考借鏡。